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虚拟货币能否最终取代传统货币

不能很快取代对方,只能在长期的“共存并行”中,相互取长补短



  A    虚拟货币主要类型
  


  虚拟货币近年来受到日益广泛的关注和追捧,其“鼻祖”比特币更是一路水涨船高。过去两年间,比特币价格增长了逾6倍。此外,莱特币、以太坊等涨幅也超过预期。涨幅最大达40倍的以太坊,近一年来价格逼近400美元。2011年发行的瑞波币11周内疯涨近350倍。可见虚拟货币的发展似乎是势不可挡。



  图为比特币兑换美元两年上涨645%



  图为瑞波币兑换美元11个月上涨3500%



  表为8种主要虚拟货币的基本情况



  B    异想天开的“发行”与“支付”
  



  古往今来,纸币的广泛流通应用大大促进了商品生产与交换。截然不同的是,虚拟货币的发行并非通过金融机构,而是依据其特定的算法,通过大量计算产生,并且运用整个P2P网络中的众多节点构成分布数据,以此记录和确认所有交易行为。以比特币为例:
  首先,获取比特币,必须配有专业的“挖矿”工具和运算程序,注册与比特币有合作的相关网站,把注册用户名和密码填入计算程序中,再点击运算,开始“挖矿”。而当在线多人同时“挖矿”时,随机自动产生的加密数字系统就会相应调节难度,用以维持平均十分钟出块一次,也就是“发行”一枚比特币。为预防滥发货币通货膨胀,比特币的数量被永久限定为2100万枚。在比特币产生的头4年,设定其总额为1050万枚。该数据每隔4年自动减半,即比特币产生的第5年到第8年只允许产生525万枚,以此类推。除“挖矿”方式外,不具备“挖矿”能力的非专业人员只能通过相关网站用现有纸币“换汇”比特币,这些网站提供类似于虚拟货币的二级市场交易。
  其次,虚拟货币并非实物纸币,其保管截然不同于银行存款。普通货币用户可持有现金或在银行开户存储,但比特币的核心在于区块链。区块链的特点是运用分布式核算和存储去中心化,利用一定的数据结构对虚拟货币进行存储和验证,并依靠特定的算法进行数据的运算和更新。用户按规定程序完成注册之后,可获得一个相应的专门用于存储比特币的地址。在安装好比特币客户端后,它将会分配一个私有密钥和一个公开密钥。需要备份含有私有密钥的钱包数据,以保障虚拟币不会丢失。与此同时,区块链还运用密码学的原理来保障数据的安全,使之比现有纸币被盗用的难度大大提高。
  最后,当用户用比特币进行支付时,只要获得对方的比特币存储地址,便可在线点击支付。在此特别要警惕的严重风险是——电脑的硬盘不能进行完全格式化。一旦不小心完全格式化,则个人所持有的比特币财富将灰飞烟灭。




  C    虚拟货币的应用:从游戏、购物到理财


  
  虚拟货币问世之初,并未被广泛运用到商品支付领域。例如比特币初创阶段,其价值根本不被世人认可。最有代表性的“喜剧+悲剧”事件是2010年5月22日,一位男士用1万比特币买了两份比萨饼。众所周知这一万比特币如果用在7年后的今天,其价值超过1.7亿人民币,可一举买下一大批比萨饼连锁店。可见虚拟货币从“无人问津”到“万众瞩目”也经历了十分艰难曲折的过程。但比较传统的纸币,该过程短暂得多。比特币仅用了短短7年,不仅价格翻了无数倍,而且应用领域也有了惊人的突破。
  除了在线打游戏普遍用虚拟货币支付奖金外,西方国家很多消费领域已陆续开始支持比特币支付。据国外相关调研机构统计,全球已有超过3.5万户商家支持比特币支付。以前靠虚拟货币来集聚财富完全是天方夜谭,而现今通过“虚拟理财”产生的“比特币巨富”“瑞波币土豪”等早已藏龙卧虎于世界各地。
  娱乐
  虚拟数字货币最早产生于游戏娱乐领域,商家为吸引客户使用其开发的电子产品,或参与到商家推出的电子游戏中,发明和竞相引进了虚拟货币。不仅作为支付手段,同时作为游戏娱乐的特色元素之一,推动行业发展。虚拟货币已成为游戏娱乐领域的一种时尚。
  旅游
  如全球最大的在线旅游公司Expedia,其业务涉及全球各大主要旅游城市。目前Expedia接受以比特币支付旅游项目消费,包括酒店、机票预订和汽车租赁等。再如英国最大的私有企业、旗下逾300家公司涉足遍及航空航天、餐饮娱乐、铁路、金融、快速消费品、零售、出版和旅游等的维珍集团,其创始人布兰森2013年宣布包括太空旅行等服务开始接受比特币支付。
  购物
  比特币暂不能直接支付购物,但可以通过购买比特币购物卡,凭卡在指定的购物网站和实体店面消费。目前允许使用比特币购物卡的领域,涉及国外超大型电子商务网站亚马逊、连锁汉堡餐饮店和商品杂货店等。近期,美国不少大型零售商也纷纷对比特币敞开怀抱。如著名的批发网站Overstock已成为首家接受比特币支付的大型零售商。截至今年5月该公司统计数据显示,顾客使用比特币交易累计金额已达160万美元。
  科技
  全美规模最大的IT数码3C类(计算机Computer、通讯Communication、消费电子产品Consumer Electronics)网上零售商新蛋网(Newegg Inc.),其销售商品门类高达43,000种,日均订单超过4万个,注册用户超过1200万,不久前新蛋网也宣布接受比特币支付。新蛋网顾客还可以用比特币购买零部件,来组装比特币“挖矿机”。
  奢侈品
  在奢侈品领域获得拥趸,使比特币第一次与有形的社会财富挂钩。由于比特币价值不断高涨,也为其游走于奢侈品领域提供了便利。用比特币不仅可以进行钻石、游艇等的支付,还可以购买别墅等不动产。这也意味着比特币对于社会生活的影响日益广泛。
  媒体
  在媒体领域引入比特币支付,可大大增加公众对新闻媒体的关注度。由于比特币拥有特定范围高涨的人气和代表先进数字技术的存在方式,吸引西方各大媒体竞相引入。这不仅象征着媒体的与时俱进和创新发展,同时也受到比特币爱好者的广泛追捧,收到“一箭双雕”的公众效应。




  D    特色优势与天生缺陷
  
  虚拟货币诞生之初,人们对其产生的机理与合法性、可靠性充满了疑问。而时至今日,公众对其价格关注已远超过原始的好奇心。虚拟货币也是一种商品,同时具有商品的两面性。相较于传统货币既有其优势和其创新之处,也难免存在与生俱来的缺陷和隐含的风险。如比特币已在充当一般等价物的征途上初露锋芒,其优势主要体现在三个方面:
  一是没有通货膨胀压力。生产什么都比不上生产钞票来得容易,面对经济萧条和财政赤字,立竿见影的最简单办法就是印钞票。而比特币的发行数量被特定的算法和规则冻结锁定为2100万枚,不可能大量生产,从而有效避免了实物货币因“量化宽松”、超发滥发而引起的货币贬值。
  二是有效规避了政府信用违约的风险。现行流通货币是以国家信誉为基础,国家制定相关的法律政策约定其为全民认可的法定货币。一旦政府或国家出现信用危机,则法定货币便立即失去其一般等价物职能,变得一文不值。近年来面临经济崩溃的希腊就是一个典型的案例。而比特币因其基于公众认可而不依赖政府发行,故无需担忧政府信誉风险。
  三是虚拟货币本身具有便捷、高效的支付途径和安全的支付、存储方式。现金纸币因为不记名和票面金额限制,使用和保管存在诸多不便。而虚拟货币则彻底颠覆了传统的货币形态,推动货币本身进入前所未有的科技新时代。
  与此同时,虚拟货币也存在严重的弊端。
  首先,虚拟货币体现着社会财富的重新分配。比特币的生产虽不由政府控制的印钞机掌握,但却取决于一群“发烧友”进行“挖矿”和交易的专家级技术水平。这种专业“挖矿”和赌博型交易与实体经济无关,也与正常的社会分配、福利、保障制度无关。这种“挖矿”和交易并不创造社会财富,故绝大多数的公众对虚拟货币可望而不可即。如今有限的虚拟货币中,类似比特币等其涨幅已远超人们的预期,社会不可能允许捷足先登积攒了大量虚拟货币的人群通过交易和兑换取代原有的社会分配机制,一跃成为社会新贵。因此,现有的政府、公众和传统形成的社会阶层与“虚拟新贵”之间,实际存在着不可调和的矛盾,几乎无法协调和统一。
  其次,传统货币的发行机构中央银行,依据GDP即社会生产总值的增长而印发钞票,并根据国家和政府的发展规划发行债券,不断调节货币数量和流动性,以维护金融市场的稳定,这些职能本身是正常和必须的。但虚拟货币总量一开始就被人为限定,发行数量和节奏完全取决于“挖矿”和交易,与社会生产丝毫无关。谁也无法通过货币数量调节和流动性管理来体现生产力发展、社会财富增长,同时维护金融稳定。
  最后,虚拟货币的安全性还有待长期的检验和完善。作为一项极具创新性的技术,虚拟货币的发展时间和运用领域尚非常有限。货币作为关系国计民生的重要工具,必须能为国家和民众充分信赖和接受。在多种虚拟货币相互竞争、防止人工智能等颠覆性新技术冲击、防范黑客入侵以及应对自然灾害、战争、交易价格非正常剧烈波动等突发事件方面,都还有漫长的道路要走。



  E    监管不断升级背景下的生存空间
  



  当今世界各国,很少见对虚拟货币简单粗暴一概禁止的态度。很多国家在虚拟货币的相关领域制定了监管措施和行业规范,这意味着虚拟货币正在以一种合法有序的方式持续推进。在美国,加利福尼亚州已给予比特币合法的地位,纽约州金融服务部(NYDFS)也发布了关于企业购买及出售虚拟货币的规则。不少国家政府先后就比特币相关议题发表了声明,不仅代表了各国政府对比特币的立场,也进一步支持了公众对虚拟货币的认同。如阿根廷政府表示:比特币非法定货币但可以发挥金钱的效用。澳大利亚政府声明:不会采取法律措施来禁止比特币,但鼓励在货币领域的竞争态势。克罗地亚等国还专门成立了比特币研究小组。目前就比特币发表声明的国家中,大多数都支持比特币等虚拟货币在有管控的条件下合法运行。
  虚拟货币最大的风险并非缘于政府监管,而是深藏于其自身。虚拟货币价格波动的经常性和剧烈程度不亚于其他任何资产。如今年7月上中旬,因其两种币型的改进提议和两个软件版本“硬分叉”引发的争斗,比特币价格3日内在Coinbase国际平台下跌至2250美元,跌幅近10%。暴跌同期导致聚币网近60种虚拟货币、Coingecko排名前100的虚拟货币集体“闪崩”,部分品种跌幅高达30%,最厉害的火币网以太坊7月12日较月初高点下跌38%。
  业内普遍认为,虚拟货币集体“闪崩”,主要是因为投资者对火爆过头的虚拟货币融资(ICO)产生担忧,纷纷急于快速套现所致。而极不稳定的市场情绪,则是虚拟货币与生俱来的“生理缺陷”。



  F    发展前景
  



  虚拟货币能否最终取代传统货币?其背后命题实质是货币的发展前景,即人类社会究竟需要什么样的货币,理想中的最佳货币,至少应具备以下功能特征:
  一是高度的统一性。由中央权威机构负责统一发行、统一监管,并负责确保不发生系统性风险。针对突发事件能立即采取有效的应变措施,以化险为夷。
  二是市场化约束机制。权威机构对货币发行、投放、回收、管理不能随心所欲,更不能暗箱操作。必须受到合法有效的监管,形成科学合理的市场化长效机制,切实按照真实可靠的GDP增长和市场导向数据来实施。
  三是使用安全和便捷。虚拟货币的储存、支付、流通虽然比较安全和便捷,但目前仅囿于非常有限的领域内,其外延拓展还有很长的路要走。
  综上所述,电子化、网络化的虚拟货币,是货币领域跨国界、跨时代的开拓创新,集中体现了公众改革现行货币的真实需求,代表着一种不可逆转的未来货币形态,它绝不可能取代中央银行对货币的发行、投放、回收、管理。因为依靠区块链技术去中心化产生的虚拟货币,虽然锁定了货币发行总量的泡沫之门,但同时又打开了货币发行种类的泡沫之窗。短短六七年间,虚拟货币已逾800种,远超世界各国现行纸币种类之和,并不断与日俱增。正由于权威性缺失,没有统一的监管调节机制,虚拟货币只能弱化价值交换的货币功能,以“投机暴富”替代“方便快捷”,作为吸引用户的核心亮点。加之“硬分叉”等“生理缺陷”,实际无法避免周期性、突发性恐慌挤兑传统货币的系统风险。
  展望未来,虚拟货币与传统纸币谁也不能很快取代对方,只能在长期的“共存并行”中,相互取长补短,最终演变形成人类社会相对理想的最佳货币。